Er zijn weinig jonge ondernemers die zoveel indruk maken als Marie Van den Broeck. Met haar bedrijf My Add On pimpt ze krukken en rolstoelen om ze mooier, handiger en comfortabeler te maken. De 26-jarige Aalsterse heeft haar entree in het ondernemerschap alvast niet gemist: met haar eerste product, de MySleeve, rijfde ze de ene award na de andere binnen. Ondertussen maakt de MySleeve het leven van duizenden mensen met een fysieke beperking makkelijker. “Het idee is ontstaan omdat ik mijn oma wilde helpen. Dat daar een zaak is uitgegroeid, had ik nooit durven dromen.”

Tussen haar 1001 dagtaken door maakt Marie enthousiast tijd voor ons. Er is reden om opgewekt te zijn: My Add On is volop bezig met de ontwikkeling van een nieuw product voor rolstoelgebruikers. En laat dat nu net Maries favoriete bezigheid zijn.

“Nieuwe producten bedenken en ontwikkelen is zonder twijfel wat ik het liefste doe,” begint ze. “Dat komt niet alleen voort uit mijn opleiding Industrieel Ontwerpen, maar ook uit een soort aangeboren nieuwsgierigheid en een grote drang om problemen op te lossen. Ik stel mij vaak de vraag: met welke problemen krijgen mensen in het dagelijkse leven te maken, en hoe kunnen we die verhelpen?”

De MySleeve

Het eerste product van My Add On, de MySleeve, is een antwoord op een vaak voorkomend euvel. Het idee ontstond toen Marie, toen nog studente, langsging bij haar oma. Een vrouw die nog niet vaak in haar leven geklaagd had, deed dat nu voor de eerste keer wel: ze moest op krukken lopen en had veel last van zere handen en vallende krukken. “Het was een uitgelezen probleem om te tackelen voor mijn vak ‘Small Business Project’ op de universiteit,” vervolgt Marie. “We kregen de opdracht iets uit te vinden voor de orthopedische sector. Na maanden van ontwerpen en heel veel praten met mijn oma en andere krukkengebruikers is de MySleeve ontstaan: een siliconenkousje dat je over de handvatten van je kruk trekt.

"Na maanden van ontwerpen en heel veel praten met mijn oma en andere krukkengebruikers is de MySleeve ontstaan: een siliconenkousje dat je over de handvatten van je kruk trekt."

Het opzetstukje lost in één klap drie problemen op: de zere handen, het uitglijden door zweethanden, en het laten vallen van de krukken. Dat laatste voorkomen we nu met een geïntegreerde magneet, waardoor je de krukken makkelijk tegen elkaar kan klikken. Stel dat er toch een kruk zou vallen, kan je die zonder bukken via de magneet van de andere kruk oprapen.”

Niets dan lof

“De respons op de MySleeve was overweldigend,” vervolgt ze. “Ik besloot om ermee verder te gaan en heb tijdens mijn studies de zaak verder uitgebouwd. Mijn tactiek was: zo veel mogelijk feedback verzamelen op mijn businessplan door mee te doen aan wedstrijden. Omdat ik veel van die wedstrijden vervolgens ook won, kon ik geld inzamelen om de zaak verder te doen groeien. Maar ook de inzichten en contacten met ondernemers en experts die ik eraan overhield, alsook de media-aandacht en credibiliteit, waren enorm veel waard.”

Steun van incubatoren

Marie kon in verschillende incubatoren terecht om haar zaak op te bouwen. Ze begon bij ‘The Birdhouse - powered by Belfius’ in Gent, waar ze zes maanden coaching kreeg. Ondertussen zit ze bij ‘Start it @kbc’, waar ze dankzij de grote hoeveelheid steun grote stappen kan zetten. “We zitten met My Add On in Hangar K in Kortrijk en ik vind het hier fantastisch: er is een grote betrokkenheid rond wat we doen, we krijgen meermaals de vraag of er kan geholpen worden, en bovendien kunnen we beroep doen op een gigantisch netwerk. Dat enthousiasme werkt wel aanstekelijk, ja.”

Vorig jaar kwam de MySleeve op de markt. Marie kon de vraag amper bijhouden. “Grote spelers zoals de Bond Moyson en de CM-thuiszorgwinkels toonden interesse. Daarnaast werden we ook gecontacteerd door heel wat grote en kleine merken. Ik heb het geluk dat ik nooit echt aan sales heb moeten doen, want dat is zeker niet één van mijn sterke punten (lacht).”

Partnerschap met Entusia

Ondertussen werkt Marie samen met Hans Versmissen van Entusia, een bedrijf dat ondergoed ontwerpt voor mensen met licht urineverlies. Marie en Hans combineren expertises om hun ondernemingen naar een hoger niveau te tillen. “Hans en ik zijn heel complementair, voorlopig loopt onze samenwerking van een leien dakje,” vertelt Marie.

"Het is niet omdat je soms eens faalt, dat je bedrijf daarom om zeep is.” 

Nochtans is het ondernemerschap niet elke dag een walk in the park. “Je botst geregeld tegen een muur door een gebrek aan ervaring,” vervolgt ze. “Vaak is het met vallen en opstaan. Elke beslissing die je neemt kan immers de laatste zijn. Vooral in het begin had ik daardoor veel last van stress. Maar na een tijdje word je dat wel gewoon en valt die stress weg. Het is niet omdat je soms eens faalt, dat je bedrijf daarom om zeep is.” 

De band met BlueGround

“Ik ben bij BlueGround terechtgekomen via Niels Baeyens, één van de senior consultants,” vervolgt Marie. “Hij beheert mijn dossier en heeft mij als startup-specialist al heel veel geholpen. Niels dokterde o.a. een plan uit voor een eventuele fusie en kwam met interessante inzichten over het aanvragen van patenten. Ik ben heel blij dat My Add On beroep kan doen op experts die alles degelijk researchen en volledig mee zijn met de visie van het bedrijf.”

"Ik ben heel blij dat My Add On beroep kan doen op experts die alles degelijk researchen en volledig mee zijn met de visie van het bedrijf.”

Vooral proactiviteit is voor Marie heel belangrijk. “Je hebt iemand nodig die je zaak begrijpt en weet waar je naartoe wil. En natuurlijk zijn er ook de puur fiscale zaken: de juiste constructies bepalen, je loon optimaliseren,...dat zijn dingen waar ik geen verstand van heb. Ik ben dus blij dat we met My Add On op een goede boekhouder en tegelijk een sterke adviseur kunnen rekenen.”

Benieuwd naar My Add On en de activiteiten van Marie, of ken je iemand die je heel gelukkig kan maken met een MySleeve? Neem dan zeker eens een kijkje op de Facebookpagina of de website.